כשמטופל מגיע למרפאת השיניים, לרב הוא עושה זאת כי "משהו" מפריע לו: כאב, אי נוחות, הפרעה אסטתית כלשהי, ריח רע , ניידות שיניים וכו'.

תפקיד מרכזי של רופא השיניים – מומחה לשיקום הפה הוא להקשיב לתלונת המטופל, להבין מה גורם לבעיה ולתת מענה שגם פותר את הבעיה אך גם מתייחס למקור הבעיה (האטיולוגיה) כך שתימנע הישנות של אותה בעיה.

לדוגמא, אם מתרפא מתלונן על כאבי שיניים בלסת העליונה יתכן כי מדובר במוקד עששת עמוק ("חור עמוק") המצריך טיפול שורש, יתכן כי מדובר בדחיסת מזון ובמקרה כזה חיזוק נקודת המגע בין השיניים באמצעות שחזור, וניקוי טוב יפתרו את הבעיה, יתכן כי מדובר במורסה שמקורה במחלת חניכיים, מקרה בו ידרש טיפול אנטיביוטי, הקצעת שורשים ואולי אף ניתוח חניכיים, ויתכן כי המתרפא בכלל מקורר ומדובר בסינוסיטיס חריפה המקרינה כאב חד על השיניים ומדמה כאב המזכיר דלקת של המוך(פגיעה בעצב השן") כשבעצם הבעיה אינה ממקור דנטאלי כלל.

בכל אחד מהמקרים המתוארים לעיל, הבעיה היא כאב שיניים, אך הסיבה לכאב שונה ובהתאם הפיתרון הנכון שונה. כשמדובר על שן בודדת האיבחון הנכון עלול להיות מורכב ומבלבל. כשמדובר בקשת שלימה או במשנן מלא התמונה מסתבכת לאין שעור והאיבחון הנכון הופך למאתגר במיוחד.

האם זהו מתרפא המציג מחלת חניכיים אגרסיבית המתקדמת בקצב מהיר ודורשת התייחסות אחת או שמא זוהי מחלה כרונית המתקדמת לאט ודורשת התייחסות אחרת.
האם הרס משנן נרחב וחסר שיניים אותם מציג מטופל, נובע משחיקת שיניים, מסיכון גבוה לעששת או שמא ממחלת חניכיים מתקדמת?

אבחון נכון הוא המפתח לפיתרון נכון. אם לא נאבחן כי מטופל סובל משחיקת שיניים לילית [ברוקסיזם], אזי גם אם נבצע שיקום מדויק ומוקפד אך לא נגן עליו עם סד לילה, נהיה עדים לשברים וכישלונות תוך זמן קצר.

כך גם במקרים של סיכון גבוהה לעששת, אם הבעיה לא תאובחן ותטופל כך שהסיכון לעששת יפחת, תוך זמן קצר תתפתח מתחת לכתרים שביצענו עששת משנית שתצריך את החלפתם תוך מספר שנים מועט.

במקרים של מחלת חניכיים, חשוב איבחון מוקדם ככל האפשר וזאת בכדי למנוע נזק מצטבר. מחלה המתקדמת באופן כרוני איטי ומתון מובילה לטיפול שמרני יותר שמטרתו להציל כמה שיותר שיניים כי טיפול נכון בהן יאריך מאד את תוחלת החיים של כל שן. מחלה אגרסיבית לעומת זאת תוביל לטיפול רדיקאלי יותר הכולל עקירות נרחבות של שיניים פגועות בנסיון למגר את המחלה ולמנוע נזק לשיניים שעדיין לא נפגעו, וכן לשפר את סיכויי ההצלחה של הקלטות שתלים דנטליים.

כאמור איבחון נכון הוא המפתח להצלחה. בידי המומחה לשיקום הפה ישנו הנסיון והידע הרב ביותר בתחום, דבר שמבטיח את הסיכוי הגבוה ביותר להגיע לאבחון נכון.